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几万亿只17年周期蝉席卷美国15个州,远超沙漠蝗,却成人类美食

admin2021-06-0228


作者:绿野仙踪,编辑:徐德文

对美国中东部地区来说,今年注定是一个极不寻常的年份,而且是17年一次的极不寻常——一次历时数周的超大规模地下生物入侵事件。

从5月下旬开始,一种比沙漠蝗虫体型还大,重量更重4.5倍,比非洲蝗灾规模更大10倍的昆虫群体,将在几周时间内席卷从特拉华、佐治亚,到纽约、新泽西,再到密西根、华盛顿等15个州的大片土地,1英亩平均数量达100万到200万只,专家称总数肯定会达到几万亿只,远远超过2019-2020年非洲蝗灾数千亿只的规模。而其质量,按每只平均9克计算,将会达到数千万吨,如此之多的蛋白质,无疑会引发一场各种生命都参与的,17年一遇的美食大狂欢。


这种昆虫叫布鲁德10代蝉(brood X),是17年周期蝉中规模和密度最大的一支,是地球上寿命最长的昆虫,更是同生共死的典范——所有蝉的寿命都是17年,同一时期生,同一时期死,统一而又干脆。

每隔17年,周期蝉就会从地下钻出,爬上树木和任何能够依附的表面,脱去外壳,开始飞行、交配、产卵,之后便全部死去,在下一个17年后,它们的后代又会重复同样的故事,周而复始。今年正好是布鲁德10代蝉从地下冲出,入侵并攻占地表的时间,下一次将是17年后的2038年了。


不少人已经架起设备,开始网上直播,要和全球一起分享这场昆虫界的惊天大Party。更多人则已经准备好烧烤油炸设施,准备大快朵颐,当然,有的人早已经吃欢啖嗨了。

布鲁德10代蝉的最早记录是在400多年前的1715年,那时欧洲殖民者刚刚登陆美洲不久,初次见到这一景况无不惊惶失措。第一任马萨诸塞州长形容,“无数可怕的巨大苍蝇从地下爬了出来”,有人甚至觉得这就是圣经里所说的瘟疫,并把这些蝉称为“红眼睛、黑身体”的蝗虫。



如今科学家早已证明这些昆虫和那些可怕的蝗虫是两个不同的物种,尽管对人畜无害,但是这么多蝉发出的声音却是非常令人难受的,有人甚至说和一架喷气式飞机从低空飞过差不多。如果你在一棵爬满了蝉的大树下站30分钟的话,高达100分贝的噪音甚至能让你听觉受损,连消防车的警笛声也会被淹没,为避免大众恐慌,一些地方政府已发布了蝉情预警,提醒人们注意事项。



世界上蝉的种类有3000多种,大多数蝉都只有一至几年的地下蛰伏期,唯有17年周期蝉是北美大陆独有的品种。为什么这些蝉会在地下生活长达17年之久,科学上一直都尚无定论。

一种可能的解释是,17年蝉已有长达500多万年的进化史,可能历史上的冰河期间,有若干次出现了相隔17年的温暖间隙,让这种蝉渡过了寒冷并得以幸存下来,而其他品种就被淘汰掉了,这符合达尔文“物竞天择”的自然演化理论。但其它一些年份也有17年周期蝉出现,又让这种说法变得可疑了,17年周期蝉从布鲁德1代一直排到了14代,其中11代已于1954年后灭绝;13年周期蝉则从布鲁德19代排到了23代,其中21代已于1870年后灭绝。


目前已有迹象表明,随着全球变暖的加剧,越来越多纬度偏北的地区,甚至包括加拿大南部某些地方,也出现了17年蝉的足迹。一些加拿大人对此表示相当兴奋,因为他们对美国人正在上演的各式“吃蝉大法”已经羡慕妒忌恨好久了,很多加拿人可能已暗暗洗锅涮碗,提前准备2038年的蝉式大餐了。


为什么17年蝉会在暗无天日的地下生活长达17年之久呢?这可能是为了集中数量办大事,让以它们为食的天敌无所适从。17年,可能大多数天敌都活不到那个年龄,它们的儿孙恐怕也忘了这是一种美味的食物;而短时间内大面积地重新出现,即使被大量猎杀,也可以留下足够的蝉来完成种群的传宗接代。另外就是17年蝉生长速度慢,活动范围小,集中在同一时间出现,可以让婚配与繁殖更容易,种群发展的机会更大。


周期蝉从地下爬出来后,只剩短短几个星期的生命,爱情、婚配与产下后代,都必须在短短时间内全部完成,这让时间变得非常紧迫。

周期蝉用什么来吸引异性呢?男人用权力与金钱展示魅力,雄狮通过力量,孔雀用开屏,南美洲的极乐鸟用一种华丽的舞蹈,加拉帕戈斯象龟则比谁的脖子长,每一种雄性生物都有自己独特的求爱方式,而17年蝉则有独门绝技——比谁的嗓门大!


雄蝉身上特别的发声器官,能以每秒几百次的频率振动,发出尖锐响亮的声音,振动的频率越高,发出的声音越大,就越能得到异性的青睐。成千上万的蝉聚在一起,发出的声音有多响就可想而知了。1902年的一天,西奥多·罗斯福总统正在发表演说时,一阵突如其来的蝉鸣瞬间压倒了他的声音,这场演讲不得不被突如其来爱的呼唤打断了。


如果雌蝉看中了某一个雄蝉,她就会过来轻轻触碰雄蝉翼翅,雄蝉马上会转换另一种声音来表示高兴,接下来的事情就跟其他生物没什么区别了。爱的方式有千百种,不变的只有一种——交流遗传物质。或许,有一个成语可以更好地概括生物的繁殖行为:殊途同归。

一般而言,大部分动物的交配方式中,雄性一泻千里之后便不闻不管,但蝉的交尾方式却特立独行,雄蝉和䧳蝉的分泌物在交尾器官混合后,又回流至雄蝉的体内,流转一圈之后,再回到䧳蝉体内去。雄蝉心满意足,拍拍屁股走蝉,至于起巢建屋,养育后代的事情,就靠雌性独自去完成了。


䧳蝉艰难地在树干上凿开一个洞,将卵产于其中,几天之后卵孵化成若虫,落到地面上钻入泥土中,开始下一个轮回。一只䧳蝉大概能产卵600多枚,但大约98%的幼蝉都会在各种意外中死去,只有2%的蝉能看到17年后的太阳。


几个星期过后,所有的蝉都会死去,只留下遍地尸骸。漫长的地下求索生涯,历尽千辛万苦,就只为这一刹那的情爱狂欢,值得吗?假设我们人类平均寿命100年,按蝉的生活方式,那么前99年的时间我们都在为异性拼命打拼,而留给我们谈情说爱的日子却只有不到一年的时间,你们觉得这样的日子可以接受吗?

万幸的是,我们人类演化出与其他生物都不同的进化之路,假设人类也是17年寿命的话,那么成长只需要3、4年,后13年都能在爱的相伴中渡过,这是人类自己进化出来的幸福,或许这也是人类为什么能够主宰这个星球的根本原因吧。

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